따라 방치하면 생명 위협 ‘착한 암’ 갑상선암? 종류에

 

한국에서 가장 환자가 많은 암은 위암이다. 다음으로 대장암과 폐암이 각각 2, 3위이고 4위를 갑상샘암이 차지한다. 여성만 놓고 보면 갑상샘암이 유방암 다음으로 많아 2위다.

그런데도 갑상선암이라고 하면 여전히 가볍게 생각하는 경향이 많다. 대부분 느리게 진행되고 치료도 순조롭게 진행되기 때문이다. 그러나 일반적으로 알려진 것과 달리 일부 갑상샘암은 방치하면 생명을 위협할 수 있다. 전문가들은 그래서 갑상샘암에 대해 느린 암일 뿐 모두 좋은 암으로 보기는 어렵다고 입을 모은다.

갑상선암은 어느 부위에 발생 했는지와 암세포가 얼마나 성숙했는지에 따라 여러 종류로 나뉜다. 국내 갑상샘암 환자의 대다수는 이 중 유두암과 여포암을 앓는다. 이들 암은 둘 다 갑상선 안에 있는 여포세포에서 발생한다.

유두암은 국내 갑상샘암의 90% 이상을 차지하는 가장 흔한 암으로 진행속도가 느리고 치료경과도 좋다. 다음으로 흔한 여포암은 국내 갑상샘암의 23%다. 여포암의 90% 정도는 다른 장기로 전이되지 않기 때문에 수술로 치료할 수 있다.

이와 달리 치료가 어렵거나 잘 안 되는 갑상샘도 많지는 않지만 분명 있다. 전체 갑상선암의 1% 정도인 (역형성암)이 대표적으로 다른 갑상선암보다 진행속도가 빠르고 보통 진단과 동시에 4기로 분류된다.

유두암이나 여포암을 오래 방치할 경우 세포가 발생 초기의 방향으로 거꾸로 분화하면서 미분화암이 생길 수 있다. 미분화암은 평균 생존기간이 몇 개월밖에 안 될 정도로 짧다. 그러나 최근에는 전이되지 않은 경우 항암제나 방사선 치료로 생존율을 이전보다 높일 수 있게 됐다.

이 밖에 다른 장기에 널리 침범하는 여포암(전체 여포암의 약 10%), 조기 발견이 어려운 수질암 등도 치료가 어려운 갑상샘암으로 꼽힌다.

갑상선암의 약 95%는 나머지 5%가량의 환자만이 목 부위에 뭔가 닿는 증상을 자각한다. 따라서 정기검진에서 조기에 발견해 적절한 치료를 받는 것이 중요하다. 특히 목구멍에서 만지기가 갑자기 커졌거나 목소리가 똑같이 변하거나 음식을 삼키기가 불편해졌다면 갑상샘암이 상당히 진행됐을 가능성이 높기 때문에 반드시 진료를 받아야 한다.

갑상샘암은 대부분 수술로 완치될 수 있다. 전통적으로는 전신 마취를 한 뒤 목 중앙 부분을 4~8cm 정도 절개해 암을 제거한다. 직접 암을 확인하고 떼어낼 수 있는 게 장점이지만 목에 흉터가 남는다. 그래서 최근에는 목 옆쪽을 3cm 정도 절개하는 수술법도 많이 사용되고 있다.

갑상선암은 수술을 받고 나서 도 정기적으로 검진을 해야 한다. 수술로 제거되더라도 그 후 30년간 재발하는 비율이 30%에 이르기 때문이다. 유두암이나 여포암은 재발해도 사망률이 8%로 낮기 때문에 적극적으로 치료하면 된다.

<도움말: 차병원>